Jadi, seberapa banyak lagi yang dapat ditularkan? Kami belum sepenuhnya yakin, tetapi perkiraan awal dari data menunjukkan bahwa varian ini bisa sekitar 50 hingga 70 persen lebih dapat ditularkan daripada COVID-19 biasa. Untuk membuat masalah lebih rumit, kami belum yakin mengapa itu lebih dapat ditularkan, meskipun teori yang masuk akal sudah diuji. Varian ini, sekarang disebut B.1.1.7, memiliki “perubahan genetik dalam jumlah yang luar biasa besar, terutama pada protein lonjakan,” yang merupakan cara virus masuk ke dalam sel kita. Varian baru mungkin lebih baik dalam mengikat, atau menghindari respons kekebalan kita dan mereplikasi, atau dapat mengikat dengan lebih baik ke lokasi di tubuh kita yang lebih kondusif untuk menulari orang lain, tetapi itu semua spekulatif untuk saat ini.

Ketidakpastian dalam memahami mekanisme persis varian ini berarti bahwa kita tidak tahu apakah alat yang ada — masker, jarak, dan desinfektan — sama efektifnya dengan saat dibandingkan dengan skenario yang identik dengan varian biasa. Untuk memperjelas: Variannya masih virus pernapasan, jadi alat dasarnya tidak akan berubah, dan semuanya akan terus bekerja. Faktanya, mereka menjadi lebih penting, tetapi kita mungkin perlu lebih ketat — lebih sedikit waktu di dalam ruangan, masker yang lebih baik, ventilasi yang lebih baik, lebih banyak disinfeksi permukaan dengan sentuhan tinggi — untuk mendapatkan hasil yang sama untuk uang pelindung kita. Mungkin ada perbedaan kecil, atau tidak. Kami tidak tahu. Kami tidak akan tahu untuk sementara waktu.

Mengingat varian baru ini sudah ada di Amerika, apakah kita sudah terlambat? Tidak, tapi kami tidak yakin. Amerika Serikat tidak memiliki luas pengawasan genomik, atau perubahan haluan yang cepat dengan pengawasan yang dimilikinya, jadi dalam beberapa hal, kami terbang tanpa peta. Kami memiliki beberapa indikasi bahwa varian tersebut — sejauh ini — mungkin relatif jarang di Amerika Serikat.

Ini tentu saja bisa berubah dengan sangat cepat, bahkan sebelum kita bisa mendeteksi perubahan itu, tapi itu menyoroti pentingnya tindakan awal. Selain ancaman pertumbuhan eksponensial, kita harus ingat bahwa patogen ini tersebar secara berlebihan — artinya beberapa orang tampaknya menyebabkan banyak infeksi, sementara banyak yang tidak menularkannya sama sekali (meskipun rasio ini dapat berubah juga). Awalnya, ada banyak pertanyaan tentang mengapa beberapa kota di Eropa terkena dampak yang sangat parah sementara yang lain diselamatkan — hanya disisakan sampai nanti, seringkali ternyata — terlepas dari kebijakan serupa. Jawabannya bisa jadi hanya sedikit kesialan dan penundaan beberapa minggu: Untuk proses eksponensial, perbedaan awal yang kecil dapat berarti perbedaan besar dalam jangka panjang, dan kita bukannya tidak berdaya.

Kami dapat dan harus mengerahkan senjata apa pun yang kami miliki di gudang senjata kami, secepat mungkin. Jika pejabat kesehatan masyarakat dapat mempercepat kemampuan kita untuk mendeteksi varian baru, mereka harus melakukannya. “Anda dapat membayangkan intervensi berbasis kasus yang secara khusus menargetkan rantai transmisi varian awal,” kata Bedford kepada saya. “Saya tidak berharap untuk menahannya, tapi saya bisa membayangkan membeli satu atau dua minggu.”

.