Sekitar jam 11 pagi pada hari Jumat di bulan Oktober, Poulsen mendapat telepon yang dia harapkan selama berbulan-bulan. Mink di Medford sakit, dan kelihatannya sangat mirip COVID-19.

Medford, kota berpenduduk lebih dari 4.000 orang di utara-tengah Wisconsin, dulu menyebut dirinya sebagai ibu kota cerpelai dunia. Di sana, seseorang bisa tinggal di sekitar “Mink Capital Terrace” atau di jalan yang disebut “Mink Drive”. Satu generasi yang lalu, seorang gadis Medford bisa saja bercita-cita untuk dinobatkan sebagai Putri Mink USA di Festival Mink Medford tahunan.

Meskipun industri cerpelai Amerika Serikat telah menyusut seiring dengan berkurangnya nafsu makan orang Amerika untuk mantel bulu dan festival tidak ada lagi, Wisconsin masih merupakan produsen bulu bulu terbesar di negara itu. Dan Medford masih menjadi kota cerpelai; ada 12 peternakan cerpelai di daerah itu, dalam jarak lima mil dari satu sama lain — dan virus corona sekarang telah mencapai dua di antaranya.


Begitu virus corona menemukan cerpelai, ia bekerja dengan cepat. Ketika Poulsen mengangkat telepon, dokter hewan peternakan cerpelai di area Medford memberitahunya bahwa beberapa ratus cerpelai telah mati. Ditambah lagi, beberapa orang di peternakan memiliki gejala mirip COVID. “Saya pikir kita perlu menguji mereka,” kata dokter hewan. Pada pukul 11:30, Poulsen sudah mengendarai van 250 mil ke utara; pada saat dia tiba di peternakan, pada jam 3:30 sore, beberapa ratus cerpelai telah mati.

Cerpelai sangat rentan terhadap penyakit pernapasan. Seperti manusia, mereka mengalami masalah pernapasan musiman. Mereka juga rentan terhadap pneumonia. Virus pernapasan mudah berkembang biak di cerpelai dan kerabat mustelid mereka (musang, terutama) sehingga hewan sering digunakan untuk mempelajari penyakit manusia.

Jadi cerpelai bisa tertular virus corona, dan mereka bisa mendapatkannya dari manusia; karena kasus pada manusia meningkat drastis di Wisconsin musim gugur ini, Poulsen dan stafnya mengira hanya masalah waktu sebelum seseorang di peternakan cerpelai bersin ke populasi cerpelai. Begitu pula dengan dokter hewan setempat. “Kami hanya menunggu,” kata Dr. John Easley, spesialis cerpelai yang bekerja sebagai dokter hewan di peternakan cerpelai di Wisconsin selatan. Baik cerpelai maupun sel manusia memiliki reseptor khusus yang memungkinkan virus menempel padanya, yang membuat mink menjadi perhatian yang lebih besar daripada hewan ternak lainnya, termasuk populasi sapi perah Wisconsin yang sangat besar, katanya. “Sapi tidak membiarkan virus memasuki sel mereka dengan mudah. Mereka memang terinfeksi, tetapi virus tidak mereplikasi dengan baik di sistem mereka. “

Kandang cerpelai kosong
Ole Jensen / Getty

Cerpelai yang dibudidayakan telah terbukti memberikan kondisi yang sangat baik bagi virus untuk berbuah dan berkembang biak. Selain semua cara fisiologi mustelid membuat mereka memiliki kecenderungan yang sama terhadap penyakit seperti manusia, cerpelai di peternakan ditempatkan berdekatan. Jarak sosial tidak mungkin dilakukan, dan transmisi semuanya dijamin. Pada 3 Desember, total 644 orang yang terkait dengan peternakan cerpelai telah tertular COVID-19 sejak Juni, bersama dengan 338 orang lainnya yang bekerja di pelting cerpelai, menurut laporan Organisasi Kesehatan Dunia yang keluar sebelum berita wabah Kanada, dimana delapan orang tambahan di sebuah peternakan cerpelai telah sakit. Pada pertengahan November, seorang ahli virologi di otoritas kesehatan Denmark memberi tahu Alam bahwa mutasi COVID-19 yang diyakini berasal dari cerpelai telah muncul sekitar 300 kali pada orang-orang di Denmark.

.