Berulang kali, dia menutupi Trump dan menjaminnya dengan para pemilih evangelis yang merupakan bagian penting dari koalisi pemerintahan Trump. Dia tetap tinggal ketika keluarga dipisahkan di perbatasan dan ketika presiden menekan seorang pemimpin asing untuk mencari tahu tentang Biden. Dia bertahan melalui tweetstorms dan tantrum dan klaim palsu penipuan pemilu. “Dia cenderung mencari persetujuan dari sesuatu yang lebih besar dan lebih kuat dari dirinya,” Rob Schenck, seorang pendeta evangelis yang berdoa dan membaca kitab suci dengan Pence ketika dia di Kongres, mengatakan kepada saya. “Dan dalam hal ini, itu presiden.”

Merangkul Trump selalu merupakan pertaruhan. Seperti yang dikatakan Brendan Buck, mantan asisten kepemimpinan Partai Republik DPR, “Tidak ada akhir yang membahagiakan dalam hal Trump.” Dalam kemitraan ini, presiden mendapat lebih banyak dari tawar-menawar. Pence pulang dalam keadaan rusak, sementara Trump, setidaknya, mendapat wakil presiden yang menjalankan operasi yang berfungsi.

Kantor Pence adalah salah satu sudut pemerintahan Trump yang sebenarnya mirip dengan kantor eksekutif yang berfungsi. Stafnya tidak datang setiap tiga hari. Ada sedikit drama publik dan, apa pun yang Anda pikirkan tentang politiknya, perasaan misinya. Pejabat pemerintah karir yang tidak mencintai presiden memberi tahu saya bahwa Pence adalah perantara yang adil yang mendengarkan argumen mereka. Joseph Grogan, yang meninggalkan pekerjaannya sebagai direktur Dewan Kebijakan Domestik Gedung Putih pada musim semi, mengatakan bahwa ketika orang bertanya kepadanya siapa yang harus mereka hubungi di Gedung Putih dengan sebuah pertanyaan atau masalah, dia menyarankan kantor Pence. “Saya memberi tahu mereka bahwa itulah satu-satunya tempat yang benar-benar dapat Anda tuju sekarang, karena mereka masih bekerja,” katanya. Sekarang setelah Trump bersembunyi di Gedung Putih merawat keluhannya, Pence, dalam beberapa hal, melangkah ke peran penjabat presiden. Kemarin, dia pergi ke Capitol untuk berterima kasih kepada pasukan Garda Nasional yang dikerahkan untuk melindungi gedung menjelang Hari Pelantikan — sikap yang biasanya dilakukan oleh seorang presiden.

Sampai hasil pemilu yang mengerikan, Trump tampaknya diposisikan untuk menjadi raja GOP yang akan memegang kekuasaan besar atas kekayaan politik setiap calon Sayap Barat, termasuk wakil presidennya. (Artinya, jika dia sendiri tidak mencalonkan diri pada tahun 2024.) Sekarang partai tersebut menghadapi perhitungan. “Perilaku Trump yang tidak bisa dimaafkan kemungkinan besar akan meledakkan dirinya secara politik, yang mungkin menjadi hadiah besar bagi Partai Republik,” kata seorang mantan pejabat senior Gedung Putih, yang berbicara dengan syarat anonim untuk berbicara terus terang. Pejabat itu menyebut Pence sebagai korban dari kecerobohan Trump. Perawatannya baru-baru ini terhadap Pence menunjukkan “karakter yang sangat kurang.” Apa yang diminta Trump untuk dilakukan oleh Pence dengan menolak sertifikasi pemilu bukanlah “legal dan bukan konstitusional … konyol.”

Namun Pence tidak memiliki tempat yang jelas dalam politik elektoral GOP bahkan jika partainya menolak Trump. Meskipun mereka bersyukur karena Pence menghormati suara rakyat, para independen dan Never Trump Republicans memiliki banyak alternatif yang masuk akal ketika musim utama 2024 bergulir. Kritikus presiden yang konsisten dan tidak menyesal, seperti Perwakilan Adam Kinzinger dari Illinois, kemungkinan besar akan menarik para pemilih tersebut. Sementara itu, basis Trump lebih cenderung condong ke salah satu anak presiden yang sudah dewasa, atau mungkin salah satu dari dua senator Partai Republik yang mendorong untuk menolak penghitungan suara elektoral: Ted Cruz dari Texas atau Josh Hawley dari Missouri. Pence tidak pernah menjadi kunci untuk kursi kepresidenan, tetapi sekarang dia tidak memiliki jalur tersisa.

“Inti paling keras dari kerumunan Trump akan berbalik melawannya — dan Trump akan memastikan bahwa mereka melakukannya,” kata Doug Heye, mantan juru bicara Komite Nasional Republik, kepada saya.

Minggu ini, Pence menawarkan Trump satu tindakan pengabdian terakhir, menolak seruan Ketua DPR Nancy Pelosi agar dia meminta Amandemen Kedua Puluh Lima dan memecat presiden dari jabatannya. Tapi datang 20 Januari, dia akan berada di posisi yang sama seperti dia setelah kerusuhan Capitol: keluar dalam cuaca dingin.

.